Calentament global

El creixent consum de carbó i petroli des de la revolució industrial i principalment des de finals de la dècada de 1940 ha dut a concentracions cada vegada majors de diòxid de carboni a l'atmosfera.
L'efecte hivernacle resultant, que permet l'entrada de l'energia solar, però redueix la remissió de rajos infrarojos a l'espai exterior, genera una tendència a l'escalfament que podria afectar al clima global i dur al desglaç parcial dels casquets polars. És concebible que un augment de la coberta nuvolosa o l'absorció del diòxid de carboni pels oceans poguessin posar fre a aquest efecte hivernacle abans que s'arribés a la fase del desglaç polar.
No obstant això, els informes publicats en la dècada de 1980 indiquen que l'efecte hivernacle és un fet i que les nacions del món haurien de prendre mides immediatament per a posar-li solució.

L'escalfament global es l'augment de la temperatura de la Terra a causa del ús de combustibles fòssils i a altres processos industrials que duen a una acumulació de gasos hivernacle (diòxid de carboni, metà, òxid nitrós i clorofluorocarbons) en l'atmosfera.
Des de 1896 se sap que el diòxid de carboni ajuda a impedir que els rajos infrarojos escapin a l'espai, el que fa que es mantingui una temperatura relativament càlida del nostre planeta (efecte hivernacle). La qüestió és si els creixents nivells de diòxid de carboni registrats al llarg de l'últim segle duran a un augment de la temperatura global, el que podria produir inundacions costaneres (per pujada del nivell del mar) i importants canvis climàtics, amb greus implicacions per a la productivitat agrícola.

Des de 1850 s'ha produït un increment mig de la temperatura global de més o menys 1 °C, però aquest podria ser només una fluctuació natural. Tals fluctuacions s'han registrat durant desenes de milers d'anys, i es produeixen en cicles a curt i a llarg termini.
La dificultat de distingir les emissions de diòxid de carboni d'origen humà de les naturals és una de les raons per les quals tant ha trigat en legislar-se el seu control. No obstant això, les conseqüències potencials de l'escalfament global són tan amenaçadores que molts prestigiosos científics han recomanat l'adopció de mesures immediates i han sol·licitat la cooperació internacional per a combatre el problema.
PIC0203VN0026 El diòxid de carboni, de sofre i altres contaminants emesos per les xemeneies de les indústries contribueixen a la contaminació atmosfèrica. El diòxid de carboni contribueix a l'escalfament global, i el diòxid de sofre és la principal causa de la pluja àcida en el nord i aquest d'Europa i el norest d'Amèrica del Nord. Altres problemes ambientals inclouen malalties respiratòries, l'enverinament de llacs i rius i els danys als boscos i les collites.
Les perspectives de futur, en el que al medi ambient es refereix són poc clares. Després de canvis socials, econòmics i polítics, l'interès i la preocupació pel medi ambient ha augmentat. La qualitat de l'aire ha millorat, però estan pendents de solució i requereixen una acció coordinada els problemes de la pluja àcida, els clorofluorocarbonis, la pèrdua d'ozó i l'enorme contaminació atmosfèrica.

Un dels impactes que l'ús de combustibles fòssils ha produït sobre el medi ambient terrestre ha estat l'augment de la concentració de diòxid de carboni (CO2) en l'atmosfera. La quantitat de CO2 atmosfèric havia romàs estable, aparentment durant segles, en unes 260 ppm (parts per milió), però en els últims 100 anys ha ascendit a 350 ppm. El significatiu d'aquest canvi és que pot provocar un augment de la temperatura de la Terra a través del procés conegut com efecte hivernacle. El diòxid de carboni atmosfèric tendeix a impedir que la radiació d'ona llarga escapi a l'espai exterior; atès que es produïx més calor i pot escapar menys, la temperatura global de la Terra augmenta.

Un escalfament global significatiu de l'atmosfera tindria greus efectes sobre el medi ambient.
Acceleraria la fusió dels casquets polars, faria pujar el nivell dels mars, canviaria el clima regional i globalment, alteraria la vegetació natural i afectaria a les collites.

Aquests canvis, al seu torn, tindrien un enorme impacte sobre la civilització humana. Des de 1850 s'ha produït un augment mig en la temperatura global de prop de 1 °C. Alguns científics han predit que l'augment de la concentració en l'atmosfera de CO2 i altres "gasos hivernacle" provocarà que les temperatures continuïn pujant. Les estimacions van de 2 a 6 ºC para mitjans del segle XXI.
No obstant això, altres científics que investiguen els efectes i tendències del clima rebutgen les teories de l'escalfament global, atribuint l'última pujada de la temperatura a fluctuacions normals.
El que més preocupa és la fusió de la reserva gelada de l'Antàrtida; no obstant això, els experts opinen que és difícil apreciar si els casquets de gel estan mantenint constant la seva grandària i que caldrà esperar uns anys per a saber si el seu conjunt alimenta o reté l'aigua dels mars.
Al començament dels noranta, van estar de moda els models de circulació global: uns programes informàtics, molt complexos, per a predir el clima futur calculant el comportament de l'atmosfera i l'oceà. I es van aplicar a l'estudi de la possible incidència d'un clima més càlid en el casquet de gel antàrtic. De tals investigacions es desprenia que l'escalfament d'hivernacle duria a l'Antàrtida aire més càlid i humit, que dipositaria allí la seva humitat en forma de neu. Podria, doncs, incrementar-se fins i tot la quantia de gel marí que envolta el continent.

Dita d'una altra manera, justament quan els experts estaven preparant la seva campanya per a seguir la presumible fusió de la plataforma gelada de l'Antàrtida Occidental, els models informàtics mostraven la possibilitat que aquesta capa creixés, amb el consegüent descens del nivell del mar: els gels continentals retindrien l'aigua robada al mar.

Altres observacions han obligat a qüestionar també la idea que una fusió brusca dels gels de l'Antàrtida comportés la pujada del nivell del mar diversos metres, en un futur previsible. Els geòlegs acaben de comprovar que, de les cinc grans corrents de gel que alimenten el mar de Ross (designades, amb notòria falta d'imaginació, corrents de gel A, B, C, D i I), no totes llancen el seu contingut a l'oceà. Una de les majors, la C, va cessar d'operar fa uns 130 anys, potser perquè va perdre lubricació en la seva base.
La veritat és que la vinculació de l'escalfament climàtic amb el moviment dels corrents de gel de l'Antàrtida Occidental s'ha fet cada vegada més tènue.
És més, d'acord amb els seus propis mesuraments de la velocitat d'acumulació de neu en el veïnatge del pol Sud, les nevades han augmentat bastant en els últims decennis, interval al llarg del com la temperatura global ha ascendit a poc a poc; les observacions realitzades en altres llocs de l'Antàrtida han produït resultats similars.

Encara que molts experts reconeixen que l'activitat humana ha contribuït a l'escalfament global, ningú pot dir amb certesa si el casquet antàrtic s'està contraient o estenent en resposta. Tamany perplexitat podria desaparèixer en només uns pocs anys si la sort acompanya a l'Administració Nacional d'Aeronàutica i de l'Espai (NASA) en els seus plans de llançament d'un satèl·lit ideat per a cartografiar amb finura els canvis d'altura dels casquets polars; aquesta exactitud arribaria a el centímetre per any. A bord del satèl·lit, que es projecta posar en òrbita en el 2002, aniria un dispositiu làser de mesurament de distàncies, capaç de detectar lleugers canvis en el volum total de neu i gel emmagatzemat en els pols. (Un instrument làser similar viatja ara camí de Mart, per a cartografiar els canvis en els frígids casquets de gel d'aquest planeta molt abans que puguem realitzar aquesta mateixa operació amb la Terra.)
Caldrà esperar, doncs, per a saber si el casquet antàrtic en el seu conjunt està alimentant el mar o està retenint aigua d'aquest.

Abans, no obstant això, podrem obtenir noves proves de l'estabilitat de la vasta plataforma gelada de l'Antàrtida Occidental.
Hi ha previstes perforacions profundes en la cresta de gel situada entre dos dels corrents de gel. Els experts, congregats entorn del programa WAIS (West Antarctic Hissi Sheet, o capa de gel de l'Antàrtida Occidental), esperen recuperar gel, si ho va haver, que dati de l' interval 5i de fa 120.000 anys, excepcionalment càlid.
La troballa de mostres de gel antic de l'Antàrtida Occidental permetria, confiar més en la seva estabilitat. Però fins que no s'executin aquests projectes, només ens queda esbossar conjectures ponderades sobre si els casquets de gel polars s'estan contraient o estenent.
Els experts del Comitè Intergovernamental del Canvi Climàtic, organisme establert en 1988 per l'Organització Meteorològica Mundial i el Programa de Desenvolupament de les Nacions Unides, parteixen de la hipòtesi que el casquet de gel antàrtic i el de Groenlàndia, de menor extensió, mantenen constant la seva grandària (encara que admeten la possibilitat d'importants errors en la seva estima, reconeixent que, fet i fet, ignoren si han d'esperar un creixement o una reducció).

Mentre els científics investiguen, tots estem d'acord que l'impacta de l'home en l'atmosfera s'ha de controlar.
Per a reduir la degradació mediambiental i salvar l'hàbitat de la humanitat, les societats han de reconèixer que el medi ambient és finit. Els especialistes creuen que, a l'anar creixent les poblacions i les seves demandes, la idea del creixement continuat ha d'obrir pas a un ús més racional del medi ambient, però que això només pot assolir-se amb un espectacular canvi d'actitud per part de l'espècie humana.
L'impacta de l'espècie humana sobre el medi ambient ha estat comparat amb les grans catàstrofes del passat geològic de la Terra; independentment de l'actitud de la societat respecte al creixement continu, la humanitat ha de reconèixer que atacar el medi ambient posa en perill la supervivència de la seva pròpia espècie.